農村人口老化,缺工問題嚴重,其中長年仰賴人工採收的茶產業,高峰期缺工數可達上千人,為此,農委會茶葉改良場費時兩年引進、改良,推出「乘坐式採茶機」,讓茶農能坐著施肥、修剪和採茶,既省時又可大幅降低農忙「叫嘸工」的困擾。

不過這台乘坐式採茶機只能應用在平地或緩坡地區,據農改場統計,包含桃園、新竹、苗栗和南投名間鄉低海拔一帶的茶園皆適用,約占台灣茶產區的1/15,至於高山茶區仍得採現行的雙人或單人採茶機械,「面積雖然不大,但至少能減緩平緩地茶園的缺工問題。」

乘坐式採茶機(圖片提供/茶改場) (1)
乘坐式採茶機(圖片提供/茶改場)

茶業缺工 有賴「千歲團」採茶

台灣茶園總面積約有1萬1千公頃,其中最大產區就在南投。每年春、秋、冬季採茶期是茶業最缺工的時候,隨著人口老化,早期加入採茶行業的採茶姑娘,年齡增長,如今平均年齡至少有50歲以上,一個採茶團超過「千歲」都不為過。

再加上缺工嚴重,農忙時期,不少高山茶區得從彰化等地調工支援,常常一卡車坐了十多位採茶工人,超載狀況非常嚴重,過去南投縣鹿谷鄉更發生過翻車死傷等意外。

為解決缺工問題,茶改場2年前自日本引進「乘坐式採茶機」,進行改良和試驗,茶改場場長陳國任表示,日本自2001年就開始鼓勵茶農導入乘坐式採茶機,提升茶園的管理,如今平均一位日本茶農的管理面積已從0.94公頃擴增到2.2公頃,其中鹿兒島地勢平緩,推動的最成功,平均一人可管理4.3公頃的茶園。

乘坐式採茶機(圖片提供/茶改場)

乘坐式採茶機限用平緩地 茶園還得留2米讓機械迴轉

不過這台大型乘坐式採茶機只適用在平地或緩坡地,例如平均海拔約有800公尺的南投鹿谷茶園就無法用,鹿谷鄉農會表示,高山茶區地勢陡峭,不像平緩的農田,連人站在上面採茶都不容易,大型機具根本開不上去,目前還是只能養害單人或雙人的採茶機械作為工具。

此外,茶改場雖點名平均海拔200、300公尺的南投名間鄉茶園可使用,但名間鄉農會推廣股主任王百銘表示,乘坐式採茶機輪軸很寬,每一排茶樹得留一個很大的空間讓機械迴轉,但名間的田不大,平均一個茶園只有2、3分地,留了空間,「可能就少了半分地,」對農民不見得有利。

王百銘說,再加上目前茶園行株距的寬度大約只有兩隻腳的距離,為了讓乘坐式採茶機進來採收,從栽種開始就得把行株距調寬,也會衝擊到小型茶農的生產面積。

在鹿谷種了35年茶的余金炘表示,之前茶改場曾來此試驗,雖然使用乘坐式採茶機採收可減少快一半的工資,但發現每行茶樹至少要有180公分才能讓乘坐式採茶機旋轉,田地若是比較長型的還可以接受,但若是屬於寬型的,一留下去,剩下的面積就不多了。

乘坐式採茶機(圖片提供/林和春)
乘坐式採茶機(圖片提供/林和春)

引進茶農:機械化採收可提升品質和產量

鑽研茶葉機械化管理近十年、兩年前就從日本引進乘坐式採茶機的長生製茶廠林和春則說,捨不捨得留下讓採茶機迴轉的空間並非重點,因為靠機械採收後,增加的產量和品質,只有加分、沒有減分。

林和春解釋,植物的生長定律是固定的,但人會勞累、會有叫不到工的時候,當無法在最好的時間採收茶葉,品質、穩定度就會受到影響,還會影響產量,甚至每株茶樹的發芽速度會不同步,所以當下一次要採收時,就得仰賴人眼去分辨,而且人工採摘會有疲憊的時候,走累了,修剪的高度就會變,茶園會高高低低、參差不齊。

林和春表示,目前採用乘坐式採茶機採收,採收高度可精細到用公厘的單位去控制,因為可以精準掌握高度,去修剪跟保養茶樹,相對茶樹的發芽點會比較齊、品質會比較好,就他過去累積的觀察,機械化精準採收可增加30%至50%的產量,也就是說原本100公斤的茶葉,可拉高到130至150公斤。

子承父業的林和春指出,父親林文經在1980年就已經能把茶葉外銷到日本,因此較早就開始與國際接軌,接收各種資訊,他強調,雖然機械化採收會占掉一些空間,但能提升品質跟產量,這思維對台灣的茶產業來說可能還很新,有賴時間讓人的思維有所轉變。

茶改場表示,由於乘坐式採茶機一台要價400、500萬元,要價不斐,目前只有7、8位茶農有能力購得,若有茶農若想在茶園中實施機械化管理,但資金不足,可藉由委託代耕方式,不但可減免機械保養費,也可減少原本雇人工的人事成本。

乘坐式採茶機可應用在平緩的茶園。(圖片提供/林和春)
乘坐式採茶機可應用在平緩的茶園(圖片提供/林和春)

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