珊瑚需要各界搶救!東沙環礁棘冠海星大爆發,研究者呼籲:需投入資源、人力,盡快移除

東沙環礁有美麗的珊瑚礁,如今卻面臨棘冠海星大爆發、生態崩毀的危機。

台灣珊瑚礁學會榮譽理事長鄭明修日前前往東沙環礁,發現西南處的棘冠海星密度高達 1232.9 隻/公頃,已經出現大爆發現象,嚴重區域的珊瑚死亡率甚至高達九成。鄭明修呼籲,政府機關應緊急採取必要措施,社會各界「有錢出錢、有力出力」,以免對珊瑚和其生態系統造成毀滅性傷害。

棘冠海星(紅圈處)密度驚人(圖片提供/台灣珊瑚礁學會)

棘冠海星大爆發,將對生態系統造成毀滅性傷害

鄭明修指出,6 月 6 日至 12 日期間,他與研究團隊偕同國家公園署海洋國家公園管理處前往東沙環礁執行棘冠海星清除作業,經過五位潛水員、七次潛水後,共毒殺 1237 隻、手動移除 603 隻,合計清除 1840 隻。目前大爆發原因不明,「全球的科學家都想知道答案」。

鄭明修表示,雖然棘冠海星是珊瑚礁上的固有棲息者,不過在健康的珊瑚礁海域,通常以非常低的密度出現。

珊瑚礁生態系可負擔的棘冠海星密度為 15~30 隻/公頃(即每次潛水 20 分鐘可以發現兩隻棘冠海星),然而東沙環礁西南熱區的棘冠海星平均密度高達 1232.9 隻/公頃,已經出現大爆發現象,若不緊急採取必要措施,將對當地珊瑚和其生態系統造成毀滅性傷害。

鄭明修回憶,他曾前往東沙環礁多達 56 次。1994 年首次去東沙島,看到海底百分之百珊瑚礁覆蓋,共有 383 種珊瑚,多樣性高,景象非常迷人。不過 2002 年就發現,當地的珊瑚因為聖嬰現象而白化嚴重。2019 年前往時曾發現少數棘冠海星,可惜後來遇到 covid-19 無法前往,直至今年重返舊地,就發現驚人的大爆發。

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棘冠海星吸食珊瑚蟲,生態系需要十年才得以復育

棘冠海星(Acanthaster planci)俗稱魔鬼海星,是一種以珊瑚為食的海星,成熟體型直徑約 25-35 公分,有 9 至 20 支腕足,最大直徑可達 80 公分。它全身佈滿細長棘刺、刺表皮有毒腺細胞,會分泌劇毒。「那是一種溶血性神經毒,我們有研究員被刺到,一年後還會不時感到麻、痛。」

鄭明修接著提到,棘冠海星的擴散速度十分驚人,成熟海星一年內可釋出 2 億 8 千萬顆卵,只要有 1% 存活,就是 300 萬隻。棘冠海星會吸食珊瑚內的珊瑚蟲,一年平均可以啃食 4 至 6 平方公尺的珊瑚礁。

遭吸乾後的珊瑚會呈現白化,大爆發區如同蝗蟲過境,珊瑚礁生態系將完全崩毀,可能需要十年之久才得以復育。更麻煩的是,這種海星可以耐餓半年,兩歲就可以長到 20 公分,水試所曾經養殖八年,牠們還能存活,是一種壽命極長的生物。

大法螺及星斑叉鼻魨是棘冠海星的天敵,但現在大法螺已極為罕見,叉鼻魨也遭大量捕獲,生物界「一物剋一物」的法則已經無法運行,只好靠人力介入。

棘冠海星包覆在珊瑚上,吸食珊瑚蟲。(圖片提供/台灣珊瑚礁學會)

移除工作困難重重,需要嚴密規劃

鄭明修提到,東沙環礁繞一圈有 70 公里,最高的礁台高 3 公尺,面積約 300 平方公里,比台北市更大。目前棘冠海星爆發最嚴重的地點在外環礁西南邊,熱區大約有四公里長。目前防堵的重點是設立「防火牆」,希望棘冠海星不要往東邊擴散,但這需要人力、物力以及嚴密的規劃。

以這次的「捕捉計畫」為例,研究人員攜帶注射裝備,將 3-5% 的醋酸注射在棘冠海星,約 6 個小時後,牠們會失去行動能力,48 小時即會死亡。醋酸不會影響海洋中的其他生物,利用長型的注射針也能讓潛水人員與海星保持距離,再加上注射 15-20 cc 的速度非常快,一隻氣瓶的潛水時間可以毒殺約 70 隻。

可惜針頭很快就歪掉,潛水人員只好改用撿拾的方式,用夾子將棘冠海星放在袋中,再拉回船上處理。過程相對緩慢,但也移除了 600 多隻。

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有錢出錢、有力出力,拯救東沙珊瑚礁刻不容緩

鄭明修最後表示,珊瑚猶如海中的熱帶雨林,棘冠海星大爆發仿若森林大火,生態系崩毀在即。

他呼籲,「被人類破壞的生態,我們每個人都有責任恢復」,因為在珊瑚礁過度捕撈像鸚哥魚等魚種,或是讓陸地上的肥料、垃圾流入大海,導致優氧化嚴重,再加入全球暖化刺激很多生物快速生長,多重原因累加,讓棘冠海星大爆發的情況愈發不可收拾。

鄭明修呼籲,潛水的朋友若發現棘冠海星的身影,請務必回報給主管機關。他也提到,日本石垣島也爆發過棘冠海星,日本政府每年編列兩億台幣的預算,多年下來共移除 23 萬隻,「可見只要願意付諸行動,就能夠處理」。

他也希望追求 ESG 的企業能夠出船、出資,讓更多人前往東沙進行海星移除行動。東沙環礁距離高雄一天船程,東北季風一來便無法靠近,最適合前往的時間是 4 至 9 月,距離今年的「關門期」只有兩個月,他建議政府機關要儘早規劃,「否則美麗的資產就回不來了」。

召集志工移除棘冠海星

海洋保育署副署長吳龍靜指出,東沙國家公園面臨棘冠海星爆發的問題,海保署基於保護國土的共同責任,願意配合主管機關,或是提供技術、器材,或是調度潛水人員,一起來控制,但必須由海洋國家公園管理處來主導。

海洋國家公園管理處副處長林尚卿則表示,自 6 月初與鄭明修團隊前往東沙環礁移除棘冠海星後,後續仍持續進行移除行動。管理處預計將召集潛水好手擔任保育志工,在東風季風來臨前,以 6 至 8 人為一隊,輪番駐守在島上,全力控制、務求大爆發的狀況不再擴大。經費會由現有經費挪支,因為是短期且緊急的處理措施,不必另編預算。

將棘冠海星舖在碼頭水泥上,牠們會脫水曬死。五位潛水員各潛水一支氣瓶,共抓獲 350 隻。(圖片提供/台灣珊瑚礁學會)

非業配資訊:請以行動贊助,意者請聯絡台灣珊瑚礁學會,電話:02-27892814。

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