每年夏天是阿勃勒盛開綻放的季節,一串串亮眼吸睛的金黃色花瓣高掛枝頭點綴街頭風景,總是讓人看了心情大好。一般民眾談到對阿勃勒的認識,以往幾乎都認定阿勃勒是觀賞用的路樹,如果沒開花,除了種在街邊路旁綠化遮陽,似乎也沒有什麼其他作用。但是中原大學一位專精毒理醫學的博士招名威,卻帶領小小團隊發掘了阿勃勒的嶄新價值,甚至將它轉化成商品,讓以往沒什麼生醫價值的行道路樹綻放出新商機。

  招名威博士是中原大學生物科技系副教授,他和就讀生物醫學工程博士班的莊妤甄認為中原有許多有潛力的生物科技學術研究成果,可以經由中原育成中心橋接,轉化成創業的基礎,於是結合哈佛大學歸國的神經科學博士曾嘉儀組成團隊,期望由育成中心輔導,將研究成果創造商業價值。2016年夏天,招名威配合育成中心政策,透過產學合作研發一項產品,並且一年內需達到一定的業績,他原本認為這是個簡單任務,一開始擬定失智藥品、藥妝品等,拿著企畫書到處提案找金主投資,但由於投資方多認為這些已經是激烈競爭的紅海市場,在市場已有許多類似商品,提案時處處碰壁,連續被7、8家投資方拒絕,讓招名威和團隊士氣嚴重受挫。

       「那陣子真的是人生谷底了」,招名威博士回想起當時情況是滿腹無奈。這樣的情形持續到2017年5月,團隊以為任務無法達成,即將面臨解散的命運,莊妤甄在回台中老家途中生著悶氣在路邊想找東西發洩,隨手抓住頭頂上方的阿勃勒,頓時細長的豆莢和深褐色果實叮叮咚咚掉落到她身上,靈感瞬間從天外飛來:「如果把阿勃勒進行提煉,能做出什麼呢?」。如同牛頓被蘋果砸到頭,開啟了科學的重大發現一樣,莊妤甄立刻搜查阿勃勒的成分,沒想到就此打開了一條創業的坦途。

       根據《本草綱目》紀載,阿勃勒的果實「大如指頭,赤色至堅硬,中黑如墨,味甘如飴可食,亦入藥也。主治熱病,下痰,通經絡,療小兒疳氣」。果肉瀝青狀黑色黏質,有一股刺鼻的氣味,種子有輕瀉作用,古埃及人也利用阿勃勒果肉製作整腸健胃的藥品。招名威研究專長領域為分子毒理醫學,他在召集團隊細細分析阿勃勒的成分後,開始帶領實驗將阿勃勒果實精萃製成酵素,最後團隊研究製成的RD236酵素順利取得專利認証,不但可減輕腸道負擔、促進代謝力、幫助排便,還可抗氧化對抗自由基,補充元氣。

       阿勃勒酵素研發的成果,讓團隊士氣大振,中原大學育成中心也肯定其商業化的潛力,於是莊妤甄、曾嘉儀和招名威著手開發商品。在多方考量之下,他們出人意料地沒有將酵素做成營養品,而是決定將阿勃勒酵素製造成軟糖。莊妤甄表示,「這也是希望將酵素成功商品化的第一步可以平易近人,貼近生活,走得更穩健」。

阿波勒軟糖實品為褐色微透光,入口咀嚼幾下,嘴裡隨即散發香味,有點像葡萄,卻又比葡萄味道更濃郁,多咬幾下又飄出近似仙楂的香味。由於不添加色素、果糖和其他添加物,加上具整腸健胃抗氧化、促進腸胃蠕動、排便順暢的附加價值,且軟糖熱量僅17卡,在乎卡路里的女孩兒也不用擔心,在市場當中獨具特色,果然贏得投資方青睞。

        只是目前受限於原料來源較少,僅能先小量生產,初期也僅能先提供給電子商務平台販售,還沒有辦法全面在實體通路舖貨。但莊妤甄和招名威對於未來充滿樂觀期待,認為只要慢慢優化各種生產流程,再加上持續讓民眾知道它的優點,擴充通路與生產規模將指日可待。阿勃勒除了掛在枝頭如夢似幻的黃金雨令人賞心悅目,如今深褐色果實也終於能化成「黑金」,真的綻放出閃閃新商機。

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