來自台東池上的米農謝美國,堪稱今年米界最傳奇人物,88歲的「美國伯」今年首次參加臺灣稻米達人比賽,即拿到台東及全國有機米組的冠軍,而後在11月到日本參加被視為「全球米界登峰造極」的「米.食味分析鑑定競賽」,在其他36位日本參賽者中脫穎而出,為臺灣首次拿到金賞獎,距離第一名的北海道米僅有2票的差距。

「台灣米竟然能有這樣水準。」陪同參賽的擁有日本米‧食味鑑定士簡碩宏,轉述日本評審的意見,謝美國的米表面非常亮麗,保水性非常好,吃起來則軟而帶Q,最後入喉時非常滑順,「不像很多米飯吃下去會有澀感,這是會讓人想一口接一口的米。」

「我已經88歲了,不可能再參加比賽,台灣需要的是更多種稻的人,而不是一個謝美國。」謝美國表示,自己90歲會正式退休,臺灣種稻的人很多,自己剛好比較幸運,但更優秀的人很多,他們的米也值得被看見。

農糧署長胡忠一(左)、池上農民謝美國(右)(攝影_林怡均)

種稻超過一甲子,與世無爭卻一戰成名

當初父親認為台灣是個美麗的國家,因此為他取名為美國,全程講台語的他剛過88歲生日,自48年八七水災後,從彰化移居至池上。自17歲開始種稻,至今已七十多年,對於本次得獎他表示,平常沒有特別照顧稻子,就是按照農會、農改場專家的指導方式去做,按部就班施肥及除草,這次得獎則要感謝老天爺。

因淡泊名利的性格,謝美國過去從未參賽,但由於池上農會一再邀約,因此答應參賽,想不到竟一路過關斬將,成為全國有機米組冠軍。但後續的「米.食味分析鑑定競賽」,是農會從他繳交的冠軍米中拿出三公斤送件,得到金賞獎後台東縣農業處長許瑞貴親自上門道賀,反而讓他疑惑不已。

擁有約十五公頃田地的謝美國,年產量約三四十公噸,一再問他種稻的秘訣,他思索後回答,自己的田來自新武呂溪的灌溉,維持田地的平整很重要,同一塊水田裡的最高和最低的地方落差越小,水位越平均,長出來的稻子也比較好。

金賞獎狀與冠軍米(攝影_林怡均)

台灣人愛的芋香竟是日本人的地雷

日本對於自身稻米極有自信,非日本地區的米想要參加分析鑑定競賽,必須先從海外組中脫穎而出,海外組第一名才能和日本國內稻米一同競爭。本次海外組有來自美、中、泰等六國,共五十多組,最後由謝美國取得海外組第一,而第二名則是花蓮富里的簡盛宏。

本次幫忙送件的是大倉米舖簡碩宏,擁有日本米‧食味鑑定士資格的他,在過去兩年也都是分析鑑定競賽的評審。「今年因為美國伯的米來比賽我必須避嫌,無法當評審,因為台灣米和日本很不同,即便是盲測,一吃就會馬上發現。」簡碩宏回憶道。

「臺灣人喜歡的芋香,卻是比賽中最扣分的項目。」簡碩宏說明,臺灣米過去參加分析鑑定競賽幾乎都是高雄147,但最好的成績都是佳作,原因在於日本對米的評分方式,評比項目有外觀、香氣、食味及口感,一般來說日本人會拒絕香米的氣味,「日本人認為米就是要有米的香味,聞到米飯有其他濃烈的芋頭、柑橘香,會皺眉。」

米・食味鑑定士簡碩宏(左),池上農民謝美國(右)(攝影_林怡均)

淡淡香氣成獨特風味,亮麗滑順的米飯使人讚不絕口

簡碩宏分析,因為今年天氣較熱,本該在高雄147號中出現的芋頭香氣變淡了,使得米飯的氣味更明顯,而淡淡的芋頭香反而成為評審們口中「獨特的米飯風味」,與其他36組日本參賽米在競賽中,獲得8位評審青睞(總共24位評審),距離第一名的北海道米只有2票的差距。(註)

「得到4位青睞就已經非常厲害了,他們也非常訝異台灣米竟然能有這樣水準。」他進一步說明,謝美國的米表面非常亮麗,保水性非常好,吃起來則軟而帶Q,最後入喉時非常滑順,「不像很多米飯吃下去會有澀感,這是會讓人想一口接一口的米。」

簡碩宏認為,除了高雄147,同樣具有冠軍潛力的有「台南16號」和「台農77號」,這兩個品種口感及外觀最接近日本人的喜好,香氣及味道也較好,也具有和日本米競爭的潛力。

謝美國的最後一包冠軍米(攝影_林怡均)

自信到自傲的日本米戰場,台灣米突圍成功

農糧署署長胡忠一表示,自93年以來辦理全國稻米達人的選拔,從最開始只有10個鄉鎮,到今年有65個鄉鎮參與,參賽者必須先在鄉鎮初賽拿到冠軍,才有資格進入全國複賽,而參賽米會經過公開拆封、更換包裝、隨機編號,以代號做稻米品質檢測及評審的官能品評,最後才選出外觀飽滿又美味的冠軍米。謝美國今年即是從974位參賽者中脫穎而出,成為今年的臺灣稻米達人冠軍,而後一路過關斬將,完勝日本米農。

「日本對於米非常嚴格,甚至自信到有點自傲。」胡忠一表示,日本米的競賽非常排外,從海外參賽組必須第一名才有資格和日本米競爭便可知道,而日本對於米‧食味分析鑑定競賽則形容為「全世界的米登峰造極的競賽」,「其實我們的米應該是第一名,但日本人認為米就是只能有米的香氣。」胡忠一惋惜表示。

熱銷一空的冠軍米,刺激台灣米的外銷

「我已經88歲了,不可能再參加比賽,台灣需要的是更多種稻的人,而不是一個謝美國。」謝美國表示,自己90歲會正式退休,目前種稻技術都已傳承給兒孫,臺灣種稻的人很多,自己剛好比較幸運,但更優秀的人很多,他們的米也值得被看見。

「鄉公所有特別投注人力在農業上。」池上鄉長張堯城說明,鄉公所負責檢驗,而農會負責銷售,彼此分工全力支持當地農民,謝美國的冠軍米現在定價2公斤1688元,但已銷售一空,現在最大筆訂單來自長榮航空的頭等艙,供應的飛機餐使用謝美國的米,明年預計把更多池上米上架到超市等連鎖通路上市。

「臺灣米一得獎,訂單馬上增加。」胡忠一表示,今年台灣米銷日訂單有1140公噸,而在謝美國的米獲得金賞獎後,明年上半年預計還有一筆1400公噸的訂單,而本次獲獎代表台灣米已達國際水準,未來外銷會更有利。

註:簡碩宏表示,分級鑑定競賽的評選之前,首席評鑑士都會先大致看過、聞過全部米飯的狀況,這次簡特地先和首席評鑑士入口壽子說明,本次評鑑中有台灣米,而米的香氣和日本會有差異,是因生長環境的風土造成。入口壽子也召集評審說明本次評鑑將品評香米,並將評選標準稍作調整,讓大家試著去欣賞香米的氣味。

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